Mesmerising McCluskieganj

The  moment  you  set  foot  in  McCluskieganj  you  realize  the   reason  why  Earnest  Timothy  McCluskie,  a  Scot-Indian  gentleman  choose  it  to  be  a  permanent  homeland  for  the  Anglo-Indian  community.  There  couldn’t  have  been  a  better   location  to  have  a  home  than  at  McCluskieganj, two hours drive from Ranchi in Jharkhand on the NH39 and nestled  among  hills. The roads  are festooned  with  a  luxuriant  tall  trees  and  wild  flowering  shrubs,  rich  forest  and  rambling  streams  a natural paradise  where  birdcalls  still announce the daybreak.  Yet,  its  inhabitants  claim  that  this  is  only  a  shadow  of  its  original  charm.

A_bougainvillea_in_full_bloom

History  and  culture

In  1933  Mr  McCluskie,  himself  an  Anglo-India  citizen,  founded  the  Colonization  Society  of  India  Ltd.  under  the  Indian  Companies  Act – VII  of  1913,  in  Calcutta,  (now  Kolkata),   its  objective  to  assure  a  ‘Home’  for  his  fellow  community  members.  The  area  of  10,000  acres  of  land  was  acquired  on  lease  by  the  society  from  Maharaja  Nand  Kishore  Nath  Saha  Deo  as  permanent  settlement  for  the  Anglo-Indian  colony.  This  paradise  soon  became  home  to  more  than  three-hundred-and-fifty  Anglos  from  around  the  country  who  came  with  their  English  piano’s,  horses,  rifles  and  hearts  full  of  dreams  of  a  homeland  where  they  could  live  sans  inhibitions  despite  their  culture  being  a  stark  contrast  to  those  living  in  their  surroundings  which  comprised  the  tribal  belt  of  Chotanagpur  Plateau.

The_McCluskieganj_StationAs  one  strolls  through  the  tiny  hamlet,  now  home  to  no  more  than  a  dozen  of  its  original  inhabitants,  you  definitely  miss  the  colonial  charm  that  has disappeared  along  with   most  of  the  Anglo-Indian  families  who  left  for  England  and  Australia  soon after the  period  India  won  Independence.   Today,  the  only  trace  lies  in  the  faded  English  style  bungalows  with  their  slanting  rooftops  and  once  manicured  gardens  now  overgrown  with  brambles.  You  can’t  help  but  wondering  what  it  must  have  been  like  at  its  prime.

Its   residents   readily  fill  you  with  cherished  memories  from  an  era  that  can  well  be  termed  as  a  golden  period  of  the  ‘Gunj’,  the  name  they  fondly  use  for  their  hometown.  They   speak  of  evenings  which  resounded  with  country-western  music  coming  from  gramophones’.  When  the  ladies  in  bell-bottoms  played  badminton  and  the  men  folk  indulged  in  card  sessions  or  big  game  while  their  children  merrily  sang I  sent  a  letter  to  my….,  only  to  break  away  to  munch  on  a  donut  or  a  slice  of  cinnamon  cake.

Things  to  do

McCluskieganj  was  once  known  as  ‘Mini  London,’  for  its  exquisite  beauty  mostly  its  colonial  style  bungalows.  Now  rundown ,  these  bungalows  still  offer  a  glimpse  back  in  time.  There  is  a   Protestant  and  a  Catholic  church  and  a  graveyard.  The  homes  which  once  belonged  to  popular  Bengali  author  Buddhadev  Guha  and  actress  Aparna  Sen  also  beacon  Konkona  Sen  Sharma’s  directorial  debut  titled  ‘A  Death  in  the  Gunj,’  slated  to  premier  at  the  Toronto  International  Film  Festival  this  September. The   film was shot  here  a  couple  of  months  ago  and   its  locations  might  interest  you.  There  are  a  couple  of  rivers still flowing, but  only  worthy  during  monsoons.

McCluskieganjThe  weather  is  pleasant  most  of  the  tourist  season  between  October  and  March  and  ideal  for  nature  walks.  It  gets  extremely  cold  in  December-January,  however  nature  compensates  with  a  profusion  of  wild  flowers  blooming  everywhere  apart  from  those  in  many  gardens.  Enjoy  the  misty  mornings  from  your  window,  sipping  your  bed  tea  and  wind  up  the  day  singing  around  a  bonfire  with  a  glass  of  sparkling  ginger  wine. Be  sure  not  to  miss  those  roadside  souvenir  shops  because  a   place  like  McCluskieganj quickly  gets  under  your  skin  and  stays  forever  in  your  heart.

Getting  there

McCluskieganj,  in  Jharkhand  is  well  connected  both  by  rail  and  road.   From  Kolkata  the  Shaktipunj  Express  halts  two  minutes  at  McCluskieganj station.  Ranchi  is  the  closest  town  around  60  kilometres  away  connected  by  a  number  of  trains.  It  is  also  the  nearest  airport  from  where  you  can  hire  a  vehicle  to  McCluskieganj  which  takes  around  three  hours,  the  last  one  hour  of  travel,  when  the  road  diverts  from  Bijupara,  is  particularly  pleasurable  past  grassy  meadows  hemmed  in  by  hills  and  forests  full  of  Sal,  Mahua  and  Banyan  trees,  once  the  den  of  fierce  animals.  On  the  way  is  an  interesting  sight,  a  Mosque,  a  Temple  and  traces  of  a  Gurudwara  standing  together.   Since  accommodation  is  limited,  booking  must  be  done  beforehand.